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Fania

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En la música latina, como en todas las partes no convencionales del negocio discográfico de Estados Unidos, el objetivo final es cruzar. Todo está muy bien siendo un gran pez en su propio estanque, pero los beneficios de un éxito pop estadounidense son tan poderosos que cualquier etiqueta independiente tendría problemas para rechazarlo.

Hasta la década de 1990 fue un sueño imposible en la música latina. Algunos solteros del pop lo habían hecho, "El Watusi" de Ray Barretto y "Watermelon Man" de Mongo Santamaria, pero eran pocos y distantes, y nadie había tenido ese éxito. Sin embargo, era algo que pocos podían darse el lujo de no intentar al menos, y Fania, con su perspectiva de etiqueta joven, y su base entre los artistas de boogaloo y soul latino estaba en una buena posición para probarlo. Aunque los registros de personas como Joe Bataan y Ray Barretto eran populares entre los jóvenes afroamericanos y los latinos, el sello no estaba realmente configurado para cruzar mientras pasaban por las redes de distribución latinas, por lo que a fines de los años 60 Jerry Massuci intentó Dos rutas distintas para el éxito cruzado. El primero fue licenciar un álbum llamado Viva Soul de Harvey Averne para Atlantic Records, a quien se esperaba que tuviera la influencia para llevarlo más allá de los mercados habituales de Fania. El segundo fue establecer una etiqueta que estuviera específicamente dirigida al mercado de RnB, completa con una red de distribución distintiva.

El sello Uptite lanzó discos de artistas de Fania que se sentaron en el mundo del alma y de artistas del alma como Billy Hamlin y Parish firmados específicamente para Uptite. Ninguna de las rutas fue especialmente exitosa y, mientras tanto, un nuevo artista había ocupado su lugar en las filas de Fania y, durante sus cinco años en la etiqueta, se convertiría en su oportunidad más creíble para un éxito cruzado. Ralfi Pagan fue presentado al sello por Harvey Averne, y su primer LP homónimo vio su dulce voz de falsete tocando canciones en inglés y español, la mayoría de las cuales tenían los dulces sonidos de armonía que se remontaban al doo-wop. Este sonido sugirió un sonido sensual de armonía del alma, que progresó en su segundo álbum, que nuevamente mezcló títulos en español e inglés, sin embargo, cuando una versión de "Make It With You" de Bread comenzó a venderse en el mercado de RnB, la versión original fue sacó y el álbum fue reeditado con las canciones en inglés del primer álbum reemplazando las canciones latinas. "Make It With You" obtuvo la licencia de la etiqueta Wand y se vendió bien en el mercado de RnB, y los años restantes de Ralfi en la etiqueta estuvieron marcados por intentos de replicar este éxito. El primer intento resultó en un álbum abandonado, grabado en los estudios de Atlantic con Harvey Averne y Elliot Randall de la fama de Steely Dan. Del material de un álbum solo apareció el sencillo "It's Alright". Luego lo pusieron en el estudio con Kenny Vance e hizo el álbum Ralfi, que llegó a las discotecas con "Wonderful Thing", pero realmente no se vendió en las tiendas.

Lo que nos lleva al intento final de Fania con él, el magnífico I Can See, donde se reunió con Marty Sheller, que había producido With Love. Sheller dividió los arreglos entre él y Louie Ramirez y los resultados fueron el álbum más diverso que grabó Ralfi. Se extendía desde el glorioso funk callejero de “La Vida” y “Rat Race” hasta la dulce balada de “I Never Never Hurt You Girl” y “Ooh Baby Baby”. El punto más alto fue probablemente la última pista en el lado uno del LP Loneliest Loneliness original, donde un sorprendente arreglo de Louie Ramirez apoya perfectamente la voz de Ralfi. El álbum no se abrió paso y fue la última grabación de soul de Ralfi Pagan y su última vez en el estudio para Fania. Ralfi fallecería a fines de los 70, supuestamente en circunstancias misteriosas. Fue una gran pérdida para la música.

Escrito por Dean Rudland